Історія Товариства ремісничої та землеробської праці серед євреїв (ОРТ) розпочалася у 1880 році.
Автором ідеї створення ОРТ був Микола Бакст. Видатний вчений і письменник, М. Бакст став одним із незначної кількості євреїв, які отримали звання професора в тодішній Росії. Він вважав, що майбутнє єврейського народу може бути забезпечене лише освітою та продуктивною працею, для якої необхідна професійна підготовка.
Ідею М. Бакста підтримали Самуїл Поляков, великий російський підприємець, залізничний магнат, барон Горацій де Гінцбург, впливовий банкір та інші видні представники єврейської інтелігенції, які пожертвували кошти, що дозволили ОРТ приступити до роботи.
За задумом творців метою ОРТу була організація професійної освіти євреїв, допомога ремісникам у придбанні інструментів,, матеріалів, відкритті власних майстерень, і навіть у переселенні ремісників до місць, де є попит на їх роботу.
На початку 1880 Самуїл Поляков від імені високопоставлених петербурзьких євреїв подав прохання до Міністерства внутрішніх справ для затвердження проєкту єврейського благодійного фонду на честь двадцять п’ятої річниці царювання імператора Олександра Другого. Завдяки зусиллям барона Горація Гінцбурга вдалося домогтися прихильності влади, і 22 березня 1880 року було отримано дозвіл на утворення Тимчасового комітету ОРТ. До його складу увійшли найпомітніші єврейські підприємці, петербурзький рабин та представники столичної єврейської інтелігенції.
Правду кажучи, міністр дозволив лише збір коштів на цю мету, але цього було достатньо, щоб справа пішла. М. Бакст розумів, що можливість, яка з’явилася, слід використовувати невідкладно і часу втрачати не можна. За неймовірно короткий термін – менше трьох тижнів – було написано і 10 квітня розіслано особисті листи десяти тисячам євреїв по всій імперії із закликом жертвувати кошти у щойно заснований благодійний фонд.
Звернення підписали п’ять великих фінансистів: С. Поляков, Г. де Гінцбург, Абрам Зак, Леон Розенталь та Меєр Фрідланд. Воно було адресоване найавторитетнішим представникам російського єврейства, офіційним та неофіційним, релігійним та світським. У ньому містилося прохання підтримати фонд, щоб полегшити долю незаможних євреїв, навчаючи їх потрібним професіям і, тим самим, допомагаючи їм добувати кошти для існування. Відгук на заклик був гарячий, і незабаром було зібрано 204 тисячі рублів.

Подивіться документ – передрук особистого листа, що розсилається для збору пожертвувань у Товариство ремісничої та землеробської праці серед євреїв (ОРТ), що утворюється, знайдений в архівних документах і раніше ніколи не публікувався:

Для розпорядження фондом був обраний тимчасовий комітет на чолі з професором М. Бакстом як виконавчий директор, і організація, якій судилося значно полегшити долю знедолених євреїв, змогла приступити до роботи.

Подивіться копію протоколу першого засідання тимчасового комітету ОРТ.

Комітет розподіляв гроші між єврейськими училищами, які зайнялися підготовкою учнів до ремісничої та сільськогосподарської праці. Він також надавав позики ремісникам та сім’ям, які мали намір обзавестися ділянками землі для обробітку. Адже багато з цих занять були насамперед забороненими для євреїв.
І так розпочалася історія ОРТу, організації, яка у 2020 році відзначає свій 140-річний ювілей!